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Avoiding Litigation While Resolving Disputes: Commercial Contract Challenges During COVID-19

Evitar litigios mientras se resuelven conflictos: desafíos contractuales comerciales durante COVID-19

 

Por:  Robert H. Sloss, Mindy M. Morton y Edward C. Walton, socios de Procopio

Al igual que todas las demás personas, los abogados se encuentran en una carrera a contrarreloj para identificar problemas potenciales y crear posibles soluciones al extenso impacto que el virus COVID-19 está teniendo sobre las empresas y los mercados financieros. Las pequeñas y grandes empresas se están viendo forzadas a encarar grandes e insospechadas adversidades, entre ellas:

  • Cancelaciones a gran escala o aplazamientos de pedidos;
  • Interrupciones u obstáculos en las cadenas de suministro;
  • Restricciones a las operaciones comerciales;
  • Acceso y costo de créditos;
  • El enredo de leyes locales, estatales y federales en respuesta al virus y sus efectos;
  • Riesgos de trabajar y realizar operaciones comerciales de forma remota; y
  • Un sinnúmero más.

Aunque el momento de iniciar demandas formales o responder a ellos puede radicar aún en el futuro, un análisis actual y exhaustivo de los contratos afectados por alteraciones ocasionadas en su negocio por el coronavirus lo ayudarán a poner en marcha soluciones actualmente disponibles, o bien, a prepararse para futuros litigios enfrentando la intransigencia de cualquiera de sus socios comerciales.

Artículos recientes se han enfocado en la aplicación de las cláusulas de fuerza mayor o teorías similares, mediante las cuales una parte del contrato busca evitar el cumplimiento de sus obligaciones contractuales a consecuencia del COVID-19.  Las cláusulas de fuerza mayor y cláusulas relacionadas ciertamente merecen análisis; sin embargo, existen otras disposiciones contractuales comunes que también pueden desempeñar un papel crítico en el panorama comercial actual tan profundamente alterado.

El presente artículo identifica otras disposiciones típicas que podrían estar implicadas durante la consideración de diferentes alternativas para enfrentar las nuevas realidades comerciales:

  • ¿El contrato prevé un mecanismo para que una parte rescinda el acuerdo? ¿Podría dicha cláusula de terminación ser aplicable en un mundo afectado por COVID-19?
  • ¿El contrato establece sanciones en caso de ejecución tardía o incompleta?
  • ¿Tiene el contrato una cláusula de fuerza mayor, de efecto sustancial adverso o de modificación de objetivo?
  • ¿El contrato establece plazos de ejecución y prevé la modificación de los plazos?
  • ¿El contrato requiere el intercambio de secretos comerciales o información confidencial? ¿Restringe la forma en que se pueden utilizar dichos secretos comerciales o información confidencial que podrían verse afectados mediante la ejecución de forma remota? ¿Qué se supone debe hacerse con dicha información tras la terminación de un acuerdo?
  • ¿Atendiendo a la naturaleza del contrato, podría un retraso en el cumplimiento, causado por interrupciones relacionadas con el virus, terminar el acuerdo o simplemente significa un retraso en su ejecución?
  • ¿El contrato establece un procedimiento de solución de controversias? ¿Debe seguirse ese procedimiento incluso en un entorno alterado por el COVID-19?
  • ¿El contrato contiene una licencia de derechos de propiedad intelectual? ¿Se pueden separar esos derechos de otra disposición contractual?
  • ¿El contrato tiene una cláusula de limitación de responsabilidad respecto los daños potenciales en caso de incumplimiento?  ¿Proporciona una adjudicación de gastos y costas legales a la parte que prevalezca en caso de litigio?
  • ¿El contrato contiene una cláusula de separación de alguna parte en específico?
  • ¿El contrato establece la aplicación de alguna ley estatal y/o exige que las disputas se litiguen en una jurisdicción en particular? Diferentes estados pueden establecer de manera distinta los principios de interpretación y ejecución, por ello es importante comprender qué ley se aplicará al contrato en cuestión.
  • ¿Tiene el contrato disposiciones de indemnización que desencadenarían y asignarían la responsabilidad de las partes ante demandas de terceros?
  • ¿El contrato requiere que una de las partes compre un seguro de responsabilidad civil en beneficio de la otra parte?
  • ¿El pacto de buena fe y trato justo implícito en cada contrato da forma a las obligaciones de las partes? Tenga en cuenta que decisiones recientes de los tribunales de California han puesto freno a la aplicación del pacto implícito, pero aún puede ser útil para resolver problemas no anticipados resultantes de interrupciones comerciales relacionadas con COVID-19.
  • Finalmente, una pregunta primordial que debería ser parte de cualquier análisis: ¿La terminación del contrato pondría a una parte en una mejor posición que simplemente tratar de superar la tormenta? A veces, no hacer nada es la mejor estrategia.

Debido a que cada contrato es diferente y la interpretación es exclusiva, le mostramos tan solo un checklist de temas a considerar. Le sugerimos consultar a un abogado en caso de que requiera un análisis a profundidad de un contrato específico.


Robert Sloss, es socio de Procopio, asesora a nuestros clientes en asuntos y litigios relacionados con propiedad intelectual. Bob utiliza su experiencia anterior como abogado interno senior de una importante compañía de tecnología para brindar un conjunto único de habilidades para resolver las disputas legales de los clientes. Tiene una amplia experiencia en litigios de patentes relacionadas con una variedad de tecnologías, incluidos software, periféricos de computadoras, dispositivos mecánicos y biotecnología, así como asuntos relacionados con derechos de autor, marcas registradas y secretos comerciales.

Mindy M. Morton, es socia de Procopio, se enfoca en litigios de Internet y propiedad intelectual. Ella litiga asuntos innovadores en los que se intersectan la tecnología y temas de libertad de expresión. Defiende a las compañías de internet contra la reclamaciones de difamación, derechos de autor, marcas registradas y demandas relacionadas con la Primera Enmienda, la Sección 230 de la Ley de Decencia en las Comunicaciones, la Ley de Derechos de Autor “Milenio Digital” (DMCA, por sus siglas en inglés) y la Ley SPEECH de EE. UU. También ayuda a los clientes a resolver disputas relacionadas con conflictos sobre secretos comerciales, patentes, marcas registradas, derechos de autor, fraude informático y acuerdos de no competencia.

Edward C. Walton es el socio líder del equipo de Litigio de Procopio. Como litigante ha conducido con éxito varios juicios con y sin jurados, arbitrajes y mediaciones ante diversas instancias. Tiene una amplia experiencia en litigios, juicios de apelación y asesorando a clientes en varias áreas e industrias, incluyendo temas corporativos, fraudes civiles, bienes raíces, asuntos mercantiles, agravios comerciales, remedios de acreedores, construcción, medio ambiente, energía, bienes, cobertura de seguros, mala fe en cuestiones de seguros, competencia desleal, empleo, responsabilidad profesional, tecnología y software, daños personales, homicidio culposo, responsabilidad objetiva, almirantazgo y derecho marítimo.